Možda nam se ne čini tako, ali prostor između zvijezda nije potpuno prazan. Veliki, gusti i ne baš slabi oblaci plina i prašine lebde u tami.

Svemirska regija udaljena oko 700 svjetlosnih godina fascinantna je iznimka. Tamo su među sazviježđima Perzeja i Bika astronomi pronašli veliku, sferičnu prazninu promjera preko 500 svjetlosnih godina. Oko njegova oboda nalaze se molekularni oblaci Perzeja i Bika – gusti oblaci hladnog plina i prašine gdje nastaju zvijezde.

Zove se školjka Per-Tau i čini se da je proizvod barem jedne divovske eksplozije supernove prije nekoliko milijuna godina. Vjerojatno je da je ovaj fenomen komprimirao i pokrenuo stvaranje zvijezda u dva molekularna oblaka.

“Imamo dvije teorije-ili je jedna supernova otišla u jezgru ovog mjehurića i potisnula plin prema van formirajući ono što danas nazivamo” super ljuska Perzej-Bik “, ili je niz supernova nastalih tijekom milijuna godina proširio ovaj mjehur.”

Kartiranje stvari u svemiru škakljiva je djelatnost. U dvije dimenzije to je prilično jednostavno, ali za treću dimenziju – dubinu – potrebno je malo više posla. Imamo nekoliko načina za to, ali postoje praznine u našem znanju, a mnoge neizvjesnosti i dalje ostaju.

Za istraživanje molekularnih oblaka Perzeja i Bika istraživači su koristili podatke iz Gaie, satelitske opservatorije Europske svemirske agencije, koja od 2013. radi na mapiranju galaksije Mliječni put u tri dimenzije s najviše detalja i najvećom mogućom preciznošću. To je jedan od najmoćnijih alata koje imamo za pomoć u razumijevanju arhitekture – a time i povijesti – naše matične galaksije.

Ti su podaci analizirani pomoću softvera za vizualizaciju, koji znanstvenicima omogućuje stvaranje interaktivnih 3D vizualizacija. Iz toga su astronomi uspjeli konstruirati 3D karte plina u tim i drugim molekularnim oblacima, koje su se pojavile u zasebnom radu.