Najveći eksperimentalni nuklearni fuzijski reaktor na svijetu je u razvoju u Provansi, na jugu Francuske. ITER (izvorno Međunarodni termonuklearni eksperimentalni reaktor) međunarodni je megaprojekt za istraživanje i inženjerstvo nuklearne fuzije koji financira i vodi sedam entiteta: Europska unija, Kina, Indija, Japan, Rusija, Južna Koreja i Sjedinjene Države; Ukupno 35 zemalja sudjeluje u projektu izravno ili neizravno.

Nuklearna fuzija je proces koji pokreće Sunce i zvijezde. Fuzija je stapanje dva ili više atoma kako bi se stvorile različite atomske jezgre i subatomske čestice. Masa izgubljena u procesu pretvara se u energiju. Da bi jezgre dvaju atoma prevladale averziju jedna prema drugoj uzrokovanu istim nabojem, potrebne su visoke temperature i tlakovi. Temperature moraju doseći približno šest puta veću razinu od temperatura koje se nalaze u sunčevoj jezgri. Pri ovoj vrućini vodik više nije plin već plazma, izuzetno visokoenergetsko stanje tvari u kojem se elektroni oduzimaju od atoma.

Uz novac, vrijeme i trud utrošen na ovaj projekt, postavlja se pitanje isplati li se? Možemo li poboljšati način na koji proizvodimo nuklearnu energiju? Najveći problem nuklearne fisije je skladištenje opasnih radioaktivnih krajnjih proizvoda. Skladištenje i prerada dodatno su komplicirani dugim poluživotom radioaktivnih materijala u nuklearnom otpadu. Na primjer, neke komponente mogu zadržati polovicu svoje opasne razine čak i milijun godina kasnije nakon proizvodnje.

Ovo nije prvi put da se izrađuje nuklearni fuzijski reaktor. “Fuzijski strojevi” već su radili u Sovjetskom Savezu, Velikoj Britaniji, Sjedinjenim Državama, Francuskoj, Njemačkoj i Japanu sredinom 1950-ih. Proboj se dogodio 1968. godine u Sovjetskom Savezu kada su istraživači uspjeli postići temperaturnu razinu i vrijeme zadržavanja u plazmi – dva glavna kriterija za postizanje fuzije – koji nikada prije nisu postignuti. Sovjetski stroj bio je uređaj za magnetsko zatvaranje u obliku krafne nazvan tokamak. Tokamak je eksperimentalni stroj dizajniran da iskoristi energiju fuzije.

Trajanje projekta je jako dugo. Projekt ITER službeno je pokrenut 1988. godine projektnim aktivnostima. Montaža strojeva pokrenuta je 28. srpnja 2020. godine. Očekuje se da će izgradnja postrojenja biti završena 2025. godine kada započne puštanje u rad reaktora.