Čini se da se SARS-CoV-2 neprestano mijenja. U rasponu od samo dvije godine, alfa, beta, delta, lambda, mu i omikron dospjeli su na naslovnice. A taj popis ne uključuje desetke drugih varijanti koji su otkriveni, ali ih Svjetska zdravstvena organizacija ne smatra visokim prioritetom.

Je li brza evolucija ovog koronavirusa neobična ili drugi virusi imaju isto toliko varijanti?

Virusi se neprestano repliciraju. Ali proces replikacije može imati štucanje, rekao je Suman Das, izvanredni profesor medicine na Sveučilišnom medicinskom centru Vanderbilt koji proučava evoluciju virusa, uključujući SARS-CoV-2.

Kada virusi koriste strojeve stanice domaćina za kopiranje svog genetskog materijala, događaju se pogreške – nasumični dodaci, uklanjanja i zamjene zvane mutacije. I dok većina nasumičnih mutacija može učiniti virus neodrživim ili uopće nemaju učinka, neke mutacije mu zapravo daju konkurentsku prednost. Možda neke mutacije pomažu virusu da izbjegne cjepivo ili da patogen postane prijenosniji. Mutacije koje pomažu virusu da dulje živi i lakše se replicira su “odabrane” – što znači da ostaju. Tako nastaju nove varijante.

Poput virusa gripe, RSV -a, enterovirusa i rinovirusa, koji uzrokuju prehladu, SARS-CoV-2 nosi svoje genetske informacije na niti RNA. A u usporedbi s drugim RNA virusima, u SARS-CoV-2 nije osobito značajna”, rekla je Katie Kistler, postdoktorska istraživačica koja proučava evoluciju virusa u Centru za istraživanje raka Fred Hutchinson u Seattleu. Zapravo, slična je stopi mutacije drugih uobičajenih RNA virusa, kao što su gripa i drugi uobičajeni koronavirusi koji uzrokuju simptome slične prehladi.

Zaključak o mutacijama: SARS-CoV-2 ne mutira neobično velikom brzinom. No, drugi čimbenici u igri, kao što je visoka prenosivost virusa, njegov prijelaz sa životinjskog domaćina na ljude i razvoj novih tretmana i cjepiva, možda su povećali broj varijanti SARS-CoV-2 koje smo vidjeli tijekom kratkog vremena.