Srednji infracrveni instrument NASA-in svemirski teleskop James Webb uspio se ohladiti do svoje konačne radne temperature ispod 7 kelvina — što je oko minus 266 stupnjeva Celzija.

Svemirski teleskop Webb ima za cilj snimiti slike prvih galaksija koje su nastale nakon Velikog praska, ali da bi se to postiglo, njegovi instrumenti se prvo moraju ohladiti.

Niska temperatura je neophodna jer sva četiri Webbova instrumenta detektiraju infracrveno svjetlo – valne duljine nešto duže od onih koje ljudske oči mogu vidjeti. Udaljene galaksije, zvijezde skrivene u čahurama prašine i planeti izvan našeg Sunčevog sustava emitiraju infracrveno svjetlo. Ali isto tako čine i drugi topli predmeti, uključujući Webbov vlastiti hardver za elektroniku i optiku. Hlađenje detektora četiri instrumenta i okolnog hardvera potiskuje te infracrvene emisije. MIRI detektira duže infracrvene valne duljine od ostala tri instrumenta, što znači da mora biti još hladniji.

Zajedno s druga tri Webbova instrumenta, MIRI se u početku ohladio u sjeni Webbovog štitnika od sunca veličine teniskog terena, pavši na oko minus 183°C.

Ali pad na optimalnu temperaturu zahtijevao je kriohladnjak na električni pogon. Prošlog tjedna, tim je prošao posebno izazovnu prekretnicu nazvanu “točka štipanja”, kada instrument prelazi s minus 258°C na minus 267°C.

Drugi razlog zašto Webbovi detektori moraju biti hladni je potiskivanje nečega što se zove tamna struja ili električna struja stvorena vibracijom atoma u samim detektorima.

Tamna struja oponaša pravi signal u detektorima, dajući lažni dojam da ih je pogodilo svjetlo iz vanjskog izvora. Ti lažni signali mogu utopiti stvarne signale koje astronomi žele pronaći. Budući da je temperatura mjera brzine vibracije atoma u detektoru, smanjenje temperature znači manje vibracija, što zauzvrat znači manje tamne struje.

Sada kada je instrument na radnoj temperaturi, članovi tima će napraviti testne slike zvijezda i drugih poznatih objekata koji se mogu koristiti za kalibraciju i provjeru rada i funkcionalnosti instrumenta.