Nakon godina mukotrpnog rada, pokušavamo dovesti ukupan broj potvrđenih egzoplaneta – planeta izvan Sunčevog sustava – na nevjerojatnih 5000.

U velikom novom pokušaju istraživanja egzoplaneta, tim astronoma identificirao je 366 dosad nepoznatih potencijalnih egzoplaneta u podacima iz umirovljenog svemirskog teleskopa Kepler.

Ključni je bio razvoj algoritma za prepoznavanje padova svjetline zvijezda koji ukazuju na prisutnost egzoplaneta u orbiti.

“Otkrivanje stotina novih egzoplaneta je samo po sebi značajno postignuće, ali ono što izdvaja ovaj rad je način na koji će osvijetliti značajke populacije egzoplaneta u cjelini”, kaže astronom Erik Petigura sa Kalifornijskog sveučilišta u Los Angelesu.

Kepler je proveo gotovo desetljeće u orbiti Zemlje oko Sunca, dulje vrijeme zureći u dijelove neba, snimajući zvijezde. Cilj je bio uhvatiti slabe padove svjetline do kojih dolazi u svjetlu zvijezde kada egzoplanet prođe između nas i zvijezde. Niz redovito tempiranih padova ukazuje na prisutnost tijela u orbiti.

Duljina vremena između padova tada omogućuje astronomima da procijene koliko blisko egzoplanet kruži oko zvijezde; količina svjetlosti koju egzoplanet blokira otkriva njegovu veličinu.

Niti jedan od ovih novopotvrđenih egzoplaneta nije sličan Zemlji, niti je u potencijalno nastanjivoj zoni njihovih solarnih sustava, ali su važni za razumijevanje statistike planetarnog sustava u galaksiji Mliječna staza.

To nam pomaže razumjeti kako se planetarni sustavi razvijaju i rastu i koji su vjerojatni ishodi evolucije sustava.