Početkom prošlog kolovoza stanovnici u blizini luke u Beirutu užasnuto su promatrali kako jedna od najvećih zabilježenih ne-nuklearnih eksplozija uzrokovanih čovjekom uništava dio njihova grada, ostavljajući stotine mrtvih, tisuće ozlijeđenih i stotine tisuća beskućnika.

Njegov šok osjetio se širom svijeta – senzori čak u Tunisu i Njemačkoj zabilježili su duboku tutnjavu, a seizmičke stanice udaljene oko 500 kilometara zabilježile su podrhtavanje.

Sad se ispostavilo da je eksplozija u Beirutu prouzrokovala podrhtavanje najviših slojeva atmosfere, a dobiveni podaci mogli bi poslužiti za buduće napore da se pripazi na ispitivanja oružja koja su provodile države diljem svijeta.

“Otkrili smo da je eksplozija generirala val koji je putovao u ionosferi u smjeru prema jugu brzinom od oko 0,8 kilometara u sekundi”, kaže Kosuke Heki, znanstvenik za Zemlju i planete sa Sveučilišta Hokkaido.

Počevši od oko 50 kilometara u visinu i protežući se u svemir udaljen stotinama kilometara, ionosferu karakterizira velik broj elektrona u slobodnom kretanju koji se iz molekula plina pokreću sunčevim zračenjem.

Istraživači su usporedili utjecaj eksplozije u Beirutu na ionosferu sa sličnim ožiljcima koje su ostavile brojne nedavne erupcije vulkana u Japanu, smatrajući da je više ili manje usporediv. U slučaju erupcije vulkana Asama u središnjem Japanu 2004. godine, eksplozija u Beirutu bila je daleko snažnija.

Iako nešto slabiji od eksplozija od 1,5 kilotona proučenih prije nekoliko desetljeća u rudniku Wyoming, činjenica da je ova eksplozija bila izložena na površini Zemlje omogućila joj je nesmetan put prema nebu, uz oslobađanje energije jasno vidljive u brojkama.

Sada znamo da je bilo potrebno 2.700 tona amonijevog nitrata – gnojiva koje se također često koristi kao sastojak eksploziva – da bi se stvorilo ono što se izračunava ekvivalentno detonaciji od 1,1 kilotona TNT-a, stavljajući ga u kategoriju nuklearne bombe s malim prinosom.