Ako su vanzemaljci koji putuju među zvijezdama ikada posjetili naš Sunčev sustav, Saturn je vjerojatno planet kojeg bi se sjećali.

Sedam divovskih prstenova koji kruže njegovim ekvatorom čine Saturn najzanimljivijim planetom koji kruži oko Sunca. Možda to nije očito na slikama planeta hula-hoop, ali komadi leda i stijena koji čine te prstenove kruže oko Saturna brzinom gotovo 70 puta većom od brzine zvuka. Štoviše, svaki se prsten kreće svojim ritmom.

“Na neki način, prsten je poput mini solarnog sustava”, rekao je James O’Donoghue , planetarni znanstvenik iz japanske svemirske agencije JAXA.

“Objekti blizu Saturna orbitiraju brže, inače bi pali na sam plant, dok si udaljeni objekti mogu priuštiti da idu sporije. To je isto za planete.”

O’Donoghue je stvorio animaciju (dolje) koja pokazuje kako se svaki prsten kreće svojim pokretima u prekrasnom, kružnom plesu.

U animaciji se linija s oznakom “sinkrona orbita” sinkronizira s vrtnjom samog Saturna, pa pokazuje koje biste dijelove prstenova vidjeli s vremenom da stojite na tom mjestu na planetu.

Najsporiji, najudaljeniji prsten Saturna vrti se oko 16.000 kilometara u sekundi – sporije od rotacije samog Saturna. Najdublji komadi leda i kamena pucaju kroz svemir brzinom od oko 23.000 km / h (23,2 kilometara u sekundi).

Izbliza, Saturnovi prstenovi nisu toliko kaotični koliko bi se moglo učiniti da jesu s obzirom na velike brzine kojima putuju. Prema O’Donoghueu, zrnca leda na susjednim putanjama kreću se samo nekoliko centimetara u minuti u odnosu jedna na drugu.